UN MIRADA A LA PLANTA DEL TÉ

La planta de té fue clasificada inicialmente por Linneo como Thea sinensis, y luegocomo Camellia sinensis. En ambos nombres científicos aparece el apelativo sinensis, como un reconocimiento a China, que es el centro primario de origen de la planta, y específicamente el sureste de China, aunque también la planta se encuentra silvestre en una amplia región asiática que comprende Burma, Tailandia yVietnam.

En esa área del sureste de China se cultivó inicialmente la planta de té, y desde allí comenzó un lento proceso de difusión que la llevó a otros países asiáticos como Japón. Pero no fue sino hasta el siglo XIX cuando se desarrolló el cultivo comercial del en grandes plantaciones y la gente comenzó a disfrutar de las curiosidades de esta bebida.

Los productores tradicionales de té corresponden a países del sureste asiático, aparte de China, donde comenzó el periplo: India, Bangladesh (Paquistán oriental),Ceylán (Sri Lanka), Japón e Indonesia. Durante el siglo XIX el cultivo del té se extendió fuera del Asia, difundiéndose a Rusia y a países de África oriental, así como a algunos países de América.

Desde el punto de vista botánico, en el área de origen de la planta, las zonas montañosas del Sureste de Asia, se han identificado tres variedades principalesde la planta de té: Camellia sinensis, variedad sinensis; C. sinensis, var. assamica, y C. sinensis, var. cambodiensis, que corresponden, en ese orden, a los tés de China, Assam y Cambodia o Indochina.

Las especies o variedades de té, y sus formas subsidiarias se cruzan entre sí con mucha facilidad. Pero las variedades China y Assam difieren notablemente en hábitos y apariencia, pueden ser consideradas como dos variedades que han tenido orígenes distintos. Debido a ese hecho se ha considerado, por razones prácticas, que las formas cultivadas de té se pueden clasificar en dos grupos principales: el té de China y el té de Assam, colocando en un tercer grupo a todos los otros híbridos habidos del cruce entre tés de China, Assam y Cambodia.

La planta de té tipo China produce tés más aromáticos que el tipo Assam, pero tiene una menor productividad que ésta última. Ambas plantas son arbustos, con hojas siempre verdes. En condiciones naturales, la planta de té China no sobrepasa los 10 m de altura, mientras que el rango de altura de la de Assam varía entre 10 y 20 m, aunque cuando las plantas de té son cultivadas con propósitos comerciales son reguladas en su tamaño, procurando obtener la cosecha máxima de jóvenes retoños en la planta. La densidad de plantas de té por hectárea varía entre 7.000 y 15.000, y el período de la vida comercial de la plantas oscila entre 50 y 65 años, dependiendo de las condiciones ambientales y del método de cultivo empleado.

De los dos tipos de plantas de té, la de Assam se adapta mejor a las condiciones del trópico: requiere un promedio de precipitación pluvial anual de, al menos 1.500 mm, bien distribuidos a lo largo del año, elevada humedad y rangos de temperatura que varíen entre 13 º C, la mínima, y 29,5 º C, la máxima. Requiere además suelos profundos, bien drenados y ácidos. La planta tipo China, por su parte, es más tolerante a las bajas temperaturas y se adapta mejor a las condiciones subtropicales para su cultivo.

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Rafael Cartay

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